MULTIVAC y UNIVAC

Seguramente que la mayoría de aquéllos a quienes les gusten los relatos de Isaac Asimov, el famoso escritor de ciencia-ficción, conocerán su computadora MULTIVAC, que aparece en varios de ellos. El primero en el que lo hace se llama Franchise, escrito en 1952, y en él se relata cómo la computadora juega un papel primordial en el desarrollo de las elecciones presidenciales de los Estados Unidos, en un futuro que para nosotros es hoy ya pasado, llegando a hacer innecesario el acto de ir a votar, pues MULTIVAC era capaz de predecir el resultado.

Asimov se inspiró para su relato en otra computadora, esta sí real, llamada UNIVAC, y que llamó la atención en las elecciones presidenciales de 1952, que enfrentaban a los candidatos Dwight Eisenhower y Adlai Stevenson. Las encuestas daban un empate técnico entre ambos candidatos.

En los estudios de la cadena CBS en Nueva York el locutor Charles Collingwood aparecía sentado frente a una consola de UNIVAC con luces parpadeantes. No era más que eso, una consola, un remedo de UNIVAC, que únicamente era capaz de encender y apagar lucecitas. La computadora de verdad estaba en Filadelfia, e iba a ofrecer sus propias predicciones sobre los resultados electorales a partir de los primeros recuentos de votos. Al parecer se demoraba bastante en hacerlo, pero la realidad no era así. Remington Rand, la compañía que fabricaba UNIVAC, se jugaba mucho en este envite, y los resultados que predecía su computadora se les antojaban harto ridículos. Estimaba una amplísima victoria de Eisenhower, con un margen de más de 10 puntos de diferencia sobre su rival, y los programadores no se atrevían a hacerlo público, pues un error de tal calibre dañaría la imagen tanto de la empresa como de la computadora. Sin embargo, UNIVAC acabó teniendo razón, y Asimov se inspiró en ella para su MULTIVAC.

Para saber más: The Night A Computer Predicted The Next President

Vídeo de Charles Collingwood y la consola de UNIVAC el 4 de noviembre de 1952:

Vídeo promocional de UNIVAC, de principios de los años 1950:

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